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核战:英特尔挑战微软

【本文原载:Cringely ,作者:Bob Cringely ,原文在此

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上周,英特尔以 8.84 亿美元收购了风河系统(Wind River Systems),一家令人尊敬的嵌入式操作系统公司——这是近来这家芯片巨头入侵软件市场的第二次动作。这些收购背后的原因十分简单但却意义重大——帮助英特尔实现垂直整合并推动其 Linux 雄心。英特尔进行这些收购的终极目标是,微软。所有的这些行动都只与一件事情有关:将雷德蒙彻底踢出上网本市场。

上网本是 2009 年最重要的硬件成功,而它们绝大多数都采用英特尔的 Atom 处理器。但对英特尔来说,常规 PC 和上网本市场最明显的问题是,昔日的美好岁月已经不复存在。每售出一台 Windows PC ,微软赚的利润比 PC 制造商的利润还有要高,比英特尔更是多得多,尽管后者依然在微处理器市场拥有支配性的市场份额。而在 400 美元以下的上网本市场,相对于微软,英特尔几乎没有赚到任何利润。所以,微软必须得死。

这对英特尔来说是一个巨大的挑战。近十几年来,英特尔一直扮演着微软的“母狗”角色,对雷德蒙的无论何种要求总是唯首是瞻。因为害怕微软随时有可能在下一代 Windows PC 硬件细则的代码里抛弃他,转而支持 AMD 甚至 IBM 的处理器。但那是曾经的微软。如今的微软,已经远不如从前那样强大,无论他们自己有没有意识到这一点。

上网本和智能手机将是英特尔 Linux 战略的一号产品。但如果能够在上网本市场取得成功,英特尔的 Linux 平台——叫做 Moblin ——可以扩展成为直接与 Windows 7 相竞争的桌面操作系统。微软并不蠢,所以一场巨大的核战正在酝酿。

对英特尔来说,他们的问题是:尽管拥有超过 5000 名软件工程师,这家公司仍缺乏核心的软件能力。尤其对系统软件来说,更是如此。

英特尔的新战略(如今已有 3-4 岁了)是:成为一家平台公司,而非处理器公司。而要成为一家平台公司,英特尔就同时需要硅和轻量级软件,将各个部分整合为一体。

这要感谢英特尔在迅驰(Centrino)平台的经验。迅驰平台拥有:1)低功耗处理器;2)无线芯片;3)管理 Wi-Fi 和有线网络连接的软件。英特尔将这三者整合为一体并且以迅驰(Centrino)作为品牌销售的时候,他们获得了比分开各自销售多得多的利润。所以,软件对英特尔来说是能够将多种芯片整合为一体销售并获得更高利润的方式。

英特尔开发新的芯片所需的系统软件和固件(firmware) 远远超出了英特尔的预期。比如,英特尔的主动管理技术(Active Management Technology, AMT)需要固件唤醒芯片,并在休眠状态下平息芯片。对虚拟化和安全性来说,这是正确的。但英特尔最近交付的几个核心平台技术却因为固件没有准备好而受阻。

现在,英特尔正在为非 PC(代表性的有嵌入式)计算设备——比如,汽车、健康保健和游戏设备——寻找下一波重要应用,但所有基于非 PC 的应用都需要更强的系统软件能力。

英特尔在 Atom 处理器上的努力正开始获得回报。他们拥有生产以极低成本生产Atom 处理器的工艺技术。但市场并不愿意为 Atom 支付更高的价钱,因此英特尔正冒险以 OEM 设计的方式推出基于 Atom 处理器的上网本,这也是加速吞食自己的传统市场——利润更高的常规笔记本。在这种情况下,微软不再有帮助。因为 Windows 会使上网本的价格更高,并且限制 PC 制造商和英特尔的利润,后者在本质上是在芯片基础上造上网本。

Moblin 是英特尔对 Windows 的回应——完全由英特尔资助的开源 Linux 项目。

Moblin 同样也是英特尔对 Google 的 Android 操作系统的回应,因为 Android 同样也是开源、免费且基于 Linux 的操作系统。英特尔本可以信任 Google 并与其并肩对抗微软,但英特尔作为一家平台公司的计划太具有战略性,因而难以信任任何第三方公司——所以,只有自己发起 Moblin 。

对风河系统公司的收购是英特尔花 8.84 亿美元的一个承认:Moblin 项目对该公司是战略性的,并且这个 Linux 战略并非如英特尔所期望的那样顺利。风河系统,嵌入式软件领域的主要力量,将快速推动 Moblin 进入各种非 PC 设备,并且给英特尔带来他们急需的许多轻量级软件专家。如果一切奏效的话,再过 18-24 个月 Moblin 将到处都是。如果一切非常顺利的话,我们也将看到,英特尔将在服务器和桌面操作系统市场挑战微软。 

英特尔 CEO 保罗·欧特里尼(Paul Otellini)已经决心不当任何人的“母狗”。