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搅搅 HTML5 视频这滩浑水(4)现状

Google 旗下和 H.264 有关的产品最重要的当然是 YouTube。作为互联网上最大的视频站点(虽然对国内用户来说这已经没什么意义了),YouTube 是否将继续支持 H.264 至关重要。目前 YouTube 的所有视频都采用 H.264 编码。用户上传的视频即便已经是 H.264 编码的了,也通常需要在 YouTube 的服务器上重新编码以统一分辨率、码率等。YouTube 正在逐步将全部视频采用 WebM 重新编码。YouTube 的 HTML5 测试版的部分视频用的 WebM、部分用的 H.264。

在 Google 从 Chrome 中移除原生 H.264 支持之前,Chrome 被认为是播放网络视频的最佳浏览器,因为它同时原生支持 Theora、H.264、WebM(当然还有并不可爱的 Flash 插件)。Chrome 浏览器中使用到的 H.264 解码器需要支付专利费。基于 Android 系统的便携设备上目前采用的是 H.264 硬件解码器。等 WebM 硬件解码器成熟后,Android 系统应该会加入 WebM 的硬件支持。

Google 需要为其使用 H.264 的产品支付专利授权费。但这些费用对 Google 来说不过是九牛一毛。Google 认为免费、开源的视频编码对互联网的长远发展是有益处的。很多人也持同样的观点。我们姑且称这一群人为 Google 派,典型代表的除了 Google 本身,还有 Mozilla 和 Opera 等。

与 Google 形成鲜明对比的是苹果。苹果一直是 H.264 的坚定支持者。目前苹果全线产品都对 H.264 有硬件支持。由于 CPU 处理能力不足,同时需要考虑节能,所有 iOS 设备都配备有专为移动设备开发的低功耗硬件解码芯片。运行 OS X 的笔记本和台式机则是通过 NVIDIA 和 ATI 的显卡提供硬件解码支持。OS X Snow Leopard 自带的 QuickTime X 播放器播放 H.264/MP4 格式视频时默认采用显卡硬件加速,因此在播放期间 CPU 占用相当低。相比用 CPU 软件解码,硬件解码的效率更高、功耗更低,在播放高码率高清视频时特别明显。个人经验是播放高清电影时,有硬件加速的情况下笔记本散热风扇基本不转,软件解码就转个不停。

在对 HTML5 视频的支持上,苹果自家的 Safari 浏览器是将视频解码部分交由 iOS 或者 OS X 处理的。在 iOS 和 OS X 已经为 H.264 支付过专利费的情况下,Safari 不用为使用 H.264 的支付额外成本。另外值得一提的是 ISO 标准的 MP4 容器格式是基于苹果 QuickTime 容器格式开发的。苹果也是 H.264 专利授权组织 MPEG LA 的成员之一,其花费在 H.264 授权费的支出和收入可以部分抵消。而且苹果使用 H.264 的设备出货量惊人,它为此支付的单位成本也是最低的。

苹果一贯认为用户体验更加重要。从 iPhone 首次面世到现在的几年中,H.264 是可供移动设备高效节能的播放高质量视频的唯一选择。在桌面系统上,H.264 又能在 CPU 处理能力有限的情况下支持大分辨率高清视频。可以说 H.264 是目前用户体验最好的视频技术。苹果乐意为使用这一技术付费。很多人(如铁杆苹果粉 John Gruber、Marco Arment 等人)也持同样观点。他们认为 H.264 是目前最先进的视频技术,并且现在大规模流行已经成为事实标准(de facto standard)。工业界花费了好多年时间好不容易达到今天这样统一标准的局面,此时多出来任何新的格式只会添乱。我们姑且称这一群人为苹果派。

HTML5 尚未普及。在桌面系统上,目前最主流的支持 H.264 视频播放的方式仍然是使用 Adobe 的 Flash 插件。Flash 插件在除 Windows 外的所有系统上性能都非常糟糕,而 Adobe 在过去的几年中对此毫无办法(据说是因为 Flash 代码实在太乱,积重难返),以至于乔布斯下决心要在苹果平台上干掉它。彻底不支持 Flash 的 iOS 设备广泛流行和乔布斯的坚决态度让 Adobe 感到了一定压力。另一方面,Google 为了和苹果竞争,不惜以用户体验为代价,在其 Android 系统上支持 Flash。Google 又在 Chrome 浏览器中绑定了 Flash 插件作为其推进网页应用的支撑技术之一。也许是作为回报,Adobe 承诺将在下一个版本的 Flash 插件中加入 WebM 支持。

部分苹果派阴谋论者认为 Google 让 Flash 苟延残喘并努力推广 WebM 取代 H.264 的另外一个重要原因是可以借此打压苹果,因为在 iOS 平台上苹果不支持 Flash,也很难相信作为 H.264 的坚定支持者苹果会支持质量更差的 WebM。而 Google 在 Chrome 中移除 H.264 支持的最大赢家就是 Adobe。大部分视频站点的内容都是 H.264 编码的,Google 此举这几乎确保了 Flash 在未来几年中不可替代的地位。

(待续)