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Lodsys 专利风波详解

一家名不见经传的公司,突然就处在了风口浪尖,成为众口所指。

最早是 PCalc 这个 iOS 上的计算器软件的开发者詹姆斯·汤逊(James Thomson)收到了这家名叫 Lodsys 的公司通过联邦快递寄去的律师信。Lodsys 声称 iOS 里的 In-app Purchases (IAP) 技术涉及到了她们所拥有的专利权。苹果虽然为此专利支付了授权金,但该授权并不允许苹果转授给第三方开发者。Lodsys 因而要求汤逊为使用 IAP 而单独购买另外的授权,限廿一天回复。众人哗然。

稍后又有其他几位 iOS 第三方开发者收到了同样的律师信,其中包括开发 Twitterrific 的公司 Iconfactory。消息爆开后,Lodsys 似乎是临时架设了一个博客,对事件做出了回应。据昨天英国《卫报》报道,苹果已经开始「积极调查此事」。

老实说,若不是精于专利权和知识产权的专业法律人士,是不容易厘清整件事的来龙去脉的。好在事件过去几天后,一位名叫弗洛里安·穆勒(Florian Mueller)的软件版权专家在 FOSS Patents 博客上写了一篇非常详尽的问答体分析文章,我根据自己读过之后的理解写几个要点。

我并非法律专业人士,以下转述若有讹误,完全是我的责任,望方家不吝指正。穆勒的文章虽然长了点,但非常精彩,单单是为了给自己普法就值得一读。

一、事情很棘手。目前为止,Lodsys 的律师信都是发给小公司和难以负担高额律师费的第三方 iOS 开发者。若开发者决定和 Lodsys 对簿公堂,律师费会比 Lodsys 索要的授权金高出很多。Lodsys 正是知道这一点才采用了这么一个赚钱的法子。

二、穆勒认为不排除 Lodsys「挟第三方开发者以令苹果」的可能性。Lodsys 在博客文章中说苹果已经获得了授权,但这一授权并不允许苹果再将相关权利转授给其她人——比如第三方 iOS 开发者。穆勒认为 Lodsys 可能是想让苹果再付一笔授权金,以获取将相关权利转授给她人的权力。这样一来,苹果花钱解决了第三方开发者的困境,维系了 iOS 生态圈,而 Lodsys 则能赚一大笔。

三、开发者目前面临一种两难的局面。如上所述,大部分独立第三方开发者没有能力负担律师费用和 Lodsys 打官司,同时她们很可能相信采用 IAP 对用户体验有正面效果,因而能提升软件的盈利能力。出于这种考虑,她们可能会选择向 Lodsys 支付授权金以获得继续使用 IAP 的权利。但一旦有几家开了这一先例,Lodsys 的腰板会更硬,未来会继续用这种方法向其她使用了 IAP 的第三方开发者发律师信敛财。尽管这种做法很下作、而且会招来骂名,但它并不违法。而 Lodsys 本来也没有什么名声需要维护的。

四、Lodsys 声称自己持有的跟 IAP 相关的专利权仅在美国有效。这里的意思是只对以美国为销售市场的软件有效,跟开发者的国籍与所在地无关。所以从理论上说,妳的软件只要不在美国 iTunes 店销售,即便用了 IAP,Lodsys 也告不了妳。(并非 100% 确定。)

五、Lodsys 不是第一家通过专利诉讼敛财的公司。一家叫 MacroSolve 的公司最近就告了十家小规模第三方开发公司——注意,Lodsys 还是先发律师信警告,MacroSolve 则是直接告上法庭。

简单来说,Lodsys 很流氓,第三方开发者很无力(除了 Mike Lee 号召的杯葛行动之外),目前大家都在等苹果的正式回应。

有了新的消息后我会更新本文。

(本文最初以问答形式发表于知乎,转载到 Apple4.us 时有修订。)