改变世界的新黑客

作者认为现在的生物 DIY 潮流很像当年发起于车库的 PC 革命。

个人电脑彻底改变了世界,而今,生物学的数字化有望实现彻底的改变。克雷格·文特(Craig Venter)最近公布的首个合成基因组是巨大的里程碑,但许多身在硅谷之外的人们对「DIY 生物学」运动并不知情。

发起这一运动的工程师们在车库、地下室或客厅中修修补补,侵入许多微生物的基因代码之中。通常,他们的目标简单而有趣 — 让细胞闪烁、发光或发出类似香蕉的气味。这不禁使人想起 PC 革命的开端。

回顾 20 世纪 70 年代,是家酿俱乐部将聪敏的思想家们聚集在一起 — 例如未来的苹果创始人史蒂夫·乔布斯和史蒂夫·沃兹尼亚克 — 来到这里交换零件、电路板和 DIY 电脑设备的最新信息。

沃兹尼亚克回忆道「苹果 I 和苹果 ][ 完全是因为一项爱好,是为了有趣而设计的,而不是为一个公司开发一项产品。

「计算机没有你想的那么简单」

有人认为,生物学与计算机不同,它更复杂也更困难,因为需要实验室的参与。

深入参与该项运动的合成生物学家安德鲁·赫塞尔(Andrew Hessel)说,这种说法是那些不了解历史的人杜撰的。

「一开始,制造计算机是非常困难的」,他说。

事实上,现在手机的计算能力比早期 IBM 房间那么大的计算机还强。当时,似乎只有那些拥有许多专长和大量预算的企业才能使用计算机工作。这就是今日许多人对生物学的开发,而情况正在改变。

甚至可能会发生这种情况:生物 DIY 爱好者们的起步会更加容易,因为比起早期的电脑黑客至少有一个巨大的优势 — 互联网。

加速前进

因为信息和爱好者间分享知识的工具更容易获得,所以加快了进步。还有一个叫「iGEM」的竞赛 — 国际基因工程机械的缩写 — 赛事皆在振兴社团。每年,它吸引大学生前来建造生物系统。

今年,预计会有 180 个团队和超过 1800 名与会者。但是,壁垒确实存在着。

赫塞尔指出缺乏标准化的生物部件和「湿件试验」的成本是两大问题,但聪明的人们正开始解决这些问题。麻省理工学院、哈佛大学和加州大学旧金山分校的研究者开始倡导生物零件的标准化,试图将纷杂的基因代码化为标准的「部件」,就像乐高积木那样。

至少有两个机构(斯坦福大学的 Biofab 和波士顿的 Ginkgo)开始接受个人的生物设计,并以合理的价格提供湿件试验服务,然后将数据反馈给工程师,以便他们评估项目是否可行。

帕里加塔·麦基是 Humanity+的首席科学官和生物 DIY 社团的一员,他指出「生物爱好者仍处于起步阶段。」

她说得对,但其增速可能快过任何人的想象。当它实现的时候,会成长为巨大的经济力量,并且,将我们的世界变得更美好。

[原文链接;作者:Sonia Arrison]